«Золотой век» дирижаблей длился около 20 лет. Эти летательные аппараты массово строились и активно совершенствовались с окончания Первой мировой войны и до 1937 года, когда потерпело крушение пассажирское воздушное судно «Гинденбург» и погибло 35 человек (треть от находившихся на его борту). Дирижабли оказались тупиковой ветвью в эволюции воздухоплавательных аппаратов для перевозки людей и грузов. Однако это не умаляет талантов их первых строителей, в числе которых был немецкий изобретатель Фердинанд фон Цеппелин.

Граф Фердинанд фон Цеппелин - Stone Forest

О детстве и военной службе

Фердинанд фон Цеппелин родился в 1838 году в немецком городе Констанц, находящемся на границе со Швейцарией. По происхождению он был дворянином. Отец Фердинанда носил титул графа и работал судебным приставом, а также торговал хлопковыми облигациями. Мать была дочерью богатого торговца индиго из Швейцарии.

В воспитании мальчика активное участие принимал его дядя Гаспар Макэр, под руководством которого Фердинанд прошел очень разностороннее домашнее обучение. В 17 лет юноша отправляется в Людвигсбург в кадетское училище. В 20-летнем возрасте он получает звание лейтенанта и сразу же поступает в Тюбингене на курсы, где занимается изучением общественно-политических наук, химии и машиностроения.

В 1863 году фон Цеппелин продолжил отдавать долг родине – он отправился в США в качестве военного наблюдателя. Тогда в Штатах шла гражданская война. Там, в чужой стране Фердинанд впервые поднялся в небо на воздушном шаре. Это нельзя было даже назвать полетом, потому что аппарат использовался в разведывательных целях и был привязан к земле. Однако немцу и этого оказалась достаточно, он понял, что дальнейшую свою жизнь посвятит небу.

Дирижабль Фердинанд фон Цеппелин - Stone Forest

От мечты к полету

После возвращения из США фон Цеппелин продолжает военную службу, он участвует в прусско-австрийской и франко-прусской войнах. В 1870-1871 годах Фердинанд был кавалерийским офицером и заработал репутацию хорошего разведчика. Он пользовался полученным в Штатах опытом – организовывал подъем воздушных шаров, с которых велось наблюдение за противником.

В 1874 году фон Цеппелин получил звание майора и начал заниматься проектированием воздухоплавательных аппаратов на постоянной основе. В 1887 году уже в звании полковника он изложил королю Вюртембергскому планы по строительству больших летательных аппаратов. Изобретатель предлагал расширить область их применения и решать не только военные, но и гражданские задачи, например, перевозить почтовые отправления. Эти замыслы раскритиковали и военные, и ученые, но Фердинанда все же назначили адъютантом короля.

В 1891 году фон Цеппелин, будучи уже генерал-лейтенантом, ушел с военной службы, чтобы окончательно заняться конструкторской работой. Он считал, что большие дирижабли в воздухоплавании более перспективны, чем аэростаты. Как и многие изобретатели, фон Цеппелин первое время подвергался насмешкам и критике, но он не переставал работать над новыми проектами и патентовать их.

В 1896 году Фердинанда приняли в состав Союза немецких инженеров, где его наработки получили положительные оценки. Через два года он основал собственную компанию, а в 1900 году поднял в воздух свою первую управляемую модель – LZ1.

Марка Фердинанд фон Цеппелин - Stone Forest

Летательные аппараты Цеппелина

В реализацию идей фон Цеппелина верили немногие, но экспериментальный запуск LZ1 оказался удачным. Аппарат показал себя полностью управляемым. Первый дирижабль совершил три успешных полета, но деньги у компании Фердинанда кончились, и ее пришлось ликвидировать.

Изобретатель смог продолжить работы через несколько лет, когда денежными средствами ему помог король Вюртембергский. В 1906 году состоялись испытания нового аппарата под названием LZ2. Он удачно взлетел, но вскоре фон Цеппелину пришлось приземлиться из-за проблем с мотором. Пока шел ремонт двигателя, налетел ураган, и аппарат получил повреждения, после которых его уже нельзя было восстановить.

Однако изобретатель продолжил работу и в 1908 году на новой модели LZ4 пролетел всю Швейцарию и вернулся назад в Германию. Полет уже подходил к концу, о триумфе говорили во всем мире, но аппарат оказался разрушен взрывом газа. Впрочем, фон Цеппелина было не остановить. В 1909 году он создает новую компанию и пролетает на очередном дирижабле 1 100 километров за 38,5 часов. Это достижение стало поводом для его приглашения на торжественный обед в обществе кайзера Вильгельма II.

Эффективность летательных аппаратов Цеппелина стала очевидной, и их начали закупать для решения своих задач военные. Использовались дирижабли и в мирных целях – к 1914 году они совершили 1588 полетов, позволивших перевезти более 34 000 пассажиров.

Германская армия использовала аппараты Цеппелина во время Первой мировой войны. Они нужны были, прежде всего, для разведки, потому что могли часами висеть в облаках невидимыми для противника. Недостатком дирижаблей оставалась их явная медлительность, из-за которой они часто поражались артиллерийскими снарядами.

Военные дирижабли могли нести до тонны груза, поэтому их также использовали для сброса бомб и пулеметных обстрелов. В 1915 году «цеппелины» бомбили Лондон.

Дирижабль Граф фон Цеппелин - Stone Forest
Граф Цеппелин

Фердинанд фон Цеппелин умер в 1917 году, а в следующем году произошла капитуляция Германии и подписание Версальского мира. Этот договор запрещал стране строить и эксплуатировать дирижабли. Немногие неповрежденные аппараты оказались в руках у победителей, и дело графа едва не погибло. Однако продолжению разработок помогли американцы, что привело к созданию в 1928 году модели LZ-127 «Граф Цеппелин», которая за 21 день облетела вокруг света.