Самодвижущиеся экипажи с работающими на бензине двигателями впервые появились в 1885 году в Германии. Однако первые образцы автомобилей увидели свет намного раньше – во второй половине 18-го века. Тогда еще не было легких и мощных двигателей внутреннего сгорания, поэтому транспортные средства приводились в движение силой пара.

Автором первого прототипа машины с паровым двигателем считается французский изобретатель Никола Жозеф Кюньо. Его автомобиль в первом же заезде попал в аварию, и инженер прекратил дальнейшие разработки. Но начало было положено – тележку Кюньо считают предшественницей не только авто- и локомобилей, но и паровозов.

История изобретателя

Никола Жозеф Кюньо родился в местечке Вуа-Вакон в Лотарингии в 1725 году. Сегодня Вуа-Вакон – коммуна в департаменте Мёз на северо-востоке Франции. Свои инженерные таланты Кюньо решил проявить на службе отечеству, поэтому он стал военным инженером. Разработки в части новых ружей и саперного дела быстро сделали его известным человеком.

В течение нескольких лет Кюньо вынашивал идею создания артиллерийского тягача, который избавил бы от необходимости перетаскивать тяжелые орудия при помощи тягловых животных – лошадей, волов и мулов. Для этого инженер детально изучил конструкцию паровых машин Джеймса Уатта и паровых двигателей Дени Папена. Размеры этих агрегатов были слишком велики, а Кюньо хотел приспособить паровую машину в качестве привода «безлошадного экипажа». Имеющиеся разработки поместиться на повозке не могли.

Быть первым

Для изобретателя отсутствие чего-либо в природе – не тупик, а вызов. До Кюньо не существовало компактных паровых машин, подходящих для установки на дорожные экипажи, поэтому он решил стать первопроходцем. В процессе строительства возникли проблемы – двигатель все равно получался слишком большим.

Кюньо пришлось прекратить работы, потому что средств на их продолжение не хватало. Он пытался добиться от правительства Франции дополнительного финансирования, но безуспешно. В 1764 году изобретатель уже был готов попрощаться со своей идеей, но тут судьба распорядилась иначе. Он многократно подавал прошения об аудиенции у министра обороны, и, наконец, встреча была назначена. Сам министр не стал вникать в технические тонкости и поручил разобраться с вопросом знакомому с механикой генералу де Грибьеву. Генерал оценил потенциал разработки Кюньо и поддержал идею о подготовке опытного образца.

Изобретатель ушел в работу, которая продолжалась 5 лет. К 1769 году был готов первый образец, названный «малой телегой Кюньо». Он успешно прошел испытания, то есть показал способность двигаться и выполнять полезную работу – транспортировать грузы. Эта паровая машина сегодня находится в парижском Музее искусств и ремесел, она отлично сохранилась.

В следующем году инженер представил «большую телегу Кюньо» — полноразмерное транспортное средство, подходящее для транспортировки артиллерийских орудий. Сам изобретатель называл машину повозкой, «движимой действием водяного пара, образуемого огнем», или просто «огненной телегой».

Рождение и смерть проекта

Телега Кюньо была трехколесной. Спереди сразу за котлом у нее стояло одно колесо, оно и было ведущим. В представленном в 1769 году варианте у котла не было собственной топки, поэтому для разогрева воды под ним разжигали костер. Когда давление пара достигало необходимого уровня, машина начинала движение. Вертикальный паровой цилиндр агрегата вращал переднее колесо, на котором предусматривались зубцы. Запаса давления хватало только на 12-15 минут работы. После этого требовалось вновь наполнять котел водой и разводить огонь. Тягач развивал скорость не более 5 километров в час.

Даже такой вариант военным оказался интересен. Держать на позициях запас дров и воды было значительно проще, чем животных для перетаскивания пушек. В итоге Кюньо занялся разработкой более крупной и мощной машины. Ее апробация прошла 22 апреля 1770 года. Изобретатель упростил обращение с «огненной телегой» тем, что оснастил котел собственной топкой. Демонстрация началась успешно, но при движении дало о себе знать несовершенство примитивной системы управления. Ее заклинило, агрегат при огромном скоплении народа врезался в стену и повалил ее.

К лету 1771 года машину отремонтировали, но изменилась политическая ситуация – покровительствовавший Кюньо министр оказался в опале, и разработка лишилась финансирования. На судьбе проекта сказалась и неудача при испытаниях, и несоответствие отдельным запрашиваемым характеристикам. Машина с собственной топкой могла двигаться непрерывно, но не развивала требуемой от нее скорости в 15 километров в час. Артиллерия с такими тягачами оставалась бы позади идущих маршем войсковых колонн.

Впрочем, даже при такой судьбе разработки Никола Жозефа Кюньо вполне можно считать успешными. Во-первых, его машины не были утрачены, они восстановлены и доступны для интересующихся исторической техникой в музейных экспозициях. Во-вторых, «огненная телега» показала возможность создания полезных для человека самоходных агрегатов, что подтолкнуло к работе последующих изобретателей.

Никола Жозеф Кюньо прожил долгую жизнь – он умер в Париже в 1804 году в возрасте 79 лет.